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这篇论文的作者回顾了新冠病毒前期的溯源工作指出,目前与新冠病毒基因序列比对最为接近的是在云南蝙蝠身上发现的冠状病毒,距离武汉1500多公里。“由此得出的简单推论是,我们对蝙蝠病毒的采样对某些地理位置有强烈的偏见。这需要在今后的研究中加以纠正。”研究作者表示。

病毒突变率低可能是假象

作者特别强调,即便上述云南蝙蝠身上的冠状病毒与新冠病毒的序列相似性达到96% -97%,但这可能代表了20多年的进化序列。文章推断:“不能排除的是,在2019年12月首次发现该病毒之前,该病毒在人群中的‘隐性’传播期间获得了一些关键突变。”

作者表示,武汉最早的病毒样本包含了较少的遗传多样性,这些病毒样本都拥有一样的近代共同祖先,这可能会阻碍详细的病毒进化的系统发育和系统地理推断。尽管如此,作者仍然认为,武汉公共卫生部门在发现第一批肺炎病例方面做了出色的工作。

作者推测,新冠疫情在大规模暴发前,可能已经在人群中经历了一段时间的“隐性”传播,早期由于感染者无症状、症状轻微或者零星的肺炎病例未引起注意,直到病毒获得关键点位的突变,更好地适应人类宿主。

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文章还提出,新冠病毒可能是重组病毒,其高复制率令基因突变率显得微不足道,但仍应引起足够重视。

病毒从蝙蝠到人需要进化20年

然而试图确定重组事件的确切模式和基因组起源是困难的。“特别是因为许多重组区域可能很小,而且随着我们对更多与新冠相关的病毒取样,小的突变可能已经发生了。”作者表示。为了解决这些问题,作者认为,有必要再次对动物种群中的病毒多样性进行更广泛的采样,但这同样是困难的。

在新冠肺炎疫情全球大流行的背景下,已有多个国家采取“封国”举措以遏制疫情传播,但印度大概是“封国”时确诊病例最少的那个国家。